U bent hier

Wonen en werken in het buitenland: Pennsylvania

Frederik (24) is sinds zijn kindertijd gefascineerd door de Verenigde Staten. Zijn geluk was dan ook groot toen hij geselecteerd werd om er een bijkomende universitaire opleiding te volgen. Pennsylvania, waar men denkt dat België naast Argentinië ligt, iedereen je ziet zitten als je naar de wc gaat, en je moeite moet doen om géén vrouw in bed te krijgen.

"Andere landen en culturen hebben me altijd aangesproken, maar sinds m'n kindertijd ben ik werkelijk gefascineerd door de Verenigde Staten. Wat mij betreft is dit studiejaar pas het begin van een lange buitenlandse loopbaan. Het prettige klimaat draagt daar ook toe bij. De winters zijn streng, maar mooi: veel sneeuw, weinig regen. De zomers erg warm en droog. Daarnaast is Amerika een land waar je veel kansen krijgt. De mythe rond "The American Dream" heeft een duidelijke bestaansreden. Als je bewijst dat je hard werkt of veel afweet van een bepaalde materie, dan krijg je automatisch veel respect en vrijheid, ongeacht je afkomst, voorkomen of diploma.

Lekkere spruitjes

Dat vormt een mooi tegengewicht voor hun redelijk betuttelend onderwijsstelsel. Je moet altijd aanwezig zijn in de les, en 'huistaakjes' krijg je bij de vleet. Het leuke is wel dat je een veel persoonlijker contact met de professoren hebt. Ik zie een Belgische prof niet meteen lekkere spruitjes klaarmaken voor zijn studenten. De keerzijde is dat ik in twee en een halve maand tijd ongeveer 10 kilogram ben bijgekomen. En dat ik na 4 jaar het vegetarisme heb opgegeven. Amerika is niet voor niks het land van de hamburger.

Amerikanen zijn over het algemeen erg gastvrije mensen. De meesten onder hen zijn ook oprecht geïnteresseerd in onze mening en cultuur. Dat ze allemaal koud, oppervlakkig en onverdraagzaam zijn, is dus een fabeltje. Ze blijken vaak kritischer over hun eigen land en president dan wij. Naast een heleboel Amerikanen heb ik een allegaartje aan andere nationaliteiten leren kennen: Peruanen, Duitsers, Grieken, Japanners, Chinezen, Russen… Dat zorgt voor een heel open en onbevangen sfeer.

Agressieve vrouwen

Opvallende verschillen? Heel vreemd zijn de toiletten. Die spoelen automatisch door terwijl je er nog op zit. Bovendien is de spleet tussen de deur en de muur zo groot, dat iedereen die dat wil, je ziet zitten. Nogal beschamend de eerste keer. In grote bioscoopcomplexen is er vaak maar 1 toilet, terwijl er minstens 8 bemande kassa's zijn voor popcorn. Een kwestie van prioriteiten.

Het uitgaansleven is sowieso leuker in België. De cafés blijven maar open tot 2 uur en je mag er niet in als je jonger bent dan 21. Gevolg: iedereen loopt hier rond met een vals paspoort. Verder moet je er rekening mee houden dat de btw pas verrekend wordt aan de kassa, en dat er een sterke fooicultuur heerst. Een fooi van 10 procent is in de meeste restaurants in New York niet voldoende. Geef je "te weinig", dan word je vriendelijk verzocht om meer achter te laten. Doe je dat niet, dan zorgt men er wel voor dat je niet buiten geraakt.

"Daten" is nog zoiets dat eigen is aan hun cultuur. Wat er precies onder verstaan wordt, daar hebben we al ettelijke discussies over gevoerd. Als iemand je uitnodigt om naar de bioscoop te gaan, betekent dit dan automatisch dat je die persoon ziet zitten? In elk geval zijn de Amerikaanse vrouwen recht voor de raap. Ze laten je op duidelijke -zeg maar: agressieve- wijze zien dat ze interesse hebben. Voor de vrijgezellen onder ons nog de grootste cultuurshock. Om het met de woorden van Andrea, een goede vriend en geboren versierder te zeggen: "Het is hier makkelijker om een vrouw mee naar huis te krijgen, dan om een partijtje voetbal te organiseren."

 

Elke Duprez, maart 2005